¿Qué es un agujero negro?

Un artista está dibujando un agujero negro llamado Cygnus X-1. Se formó cuando una gran estrella se hundió. Este agujero negro extrae la materia de la estrella azul que está a su lado.

El dibujo de un artista muestra la vista actual de la galaxia de la Vía Láctea. La evidencia científica muestra que en el medio de la Vía Láctea hay un agujero negro supermasivo.
Esta imagen del centro de la galaxia de la Vía Láctea fue tomada por el Sagitario A* es el agujero negro en el centro de la galaxia de la Vía Láctea.

Un agujero negro es un lugar en el espacio donde la gravedad tira tanto que ni siquiera la luz puede salir. La gravedad es tan fuerte porque la materia ha sido comprimida en un espacio diminuto. Esto puede suceder cuando una estrella está muriendo.

Debido a que no puede salir luz, la gente no puede ver los agujeros negros. Son invisibles. Los telescopios espaciales con herramientas especiales pueden ayudar a encontrar agujeros negros. Las herramientas especiales pueden ver cómo las estrellas que están muy cerca de los agujeros negros actúan de forma diferente a otras estrellas.

¿Qué tamaño tienen los agujeros negros?

Los agujeros negros pueden ser grandes o pequeños. Los científicos creen que los agujeros negros más pequeños son tan pequeños como un solo átomo. Estos agujeros negros son muy pequeños pero tienen la masa de una gran montaña. La masa es la cantidad de materia, o “materia”, en un objeto.

Otro tipo de agujero negro se llama “estelar”. Su masa puede ser hasta 20 veces más que la masa del sol. Puede haber muchos, muchos agujeros negros de masa estelar en la galaxia de la Tierra. La galaxia de la Tierra se llama Vía Láctea.

Los agujeros negros más grandes se llaman “supermasivos”. Estos agujeros negros tienen masas que son más de un millón de soles juntos. Los científicos han encontrado pruebas de que cada gran galaxia contiene un agujero negro supermasivo en su centro. El agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea se llama Sagitario A. Tiene una masa igual a unos 4 millones de soles y cabría dentro de una gran bola que podría contener unos pocos millones de Tierras.

¿Cómo se forman los agujeros negros?

Los científicos creen que los agujeros negros más pequeños se formaron cuando el universo comenzó.

Los agujeros negros estelares se forman cuando el centro de una estrella muy grande cae sobre sí misma, o colapsa. Cuando esto sucede, provoca una supernova. Una supernova es una estrella que explota y lanza parte de ella al espacio.

Los científicos creen que los agujeros negros supermasivos se hicieron al mismo tiempo que la galaxia en la que están.

Si los agujeros negros son “negros”, ¿cómo saben los científicos que existen?
Un agujero negro no puede ser visto porque la fuerte gravedad atrae toda la luz hacia el centro del agujero negro. Pero los científicos pueden ver cómo la fuerte gravedad afecta a las estrellas y al gas alrededor del agujero negro. Los científicos pueden estudiar las estrellas para averiguar si están volando alrededor, u orbitando, un agujero negro.

Cuando un agujero negro y una estrella están cerca, se produce una luz de alta energía. Este tipo de luz no puede ser vista con ojos humanos. Los científicos utilizan satélites y telescopios en el espacio para ver la luz de alta energía.

¿Podría un agujero negro destruir la Tierra?

Los agujeros negros no van por el espacio comiendo estrellas, lunas y planetas. La Tierra no caerá en un agujero negro porque ningún agujero negro está lo suficientemente cerca del sistema solar como para que la Tierra lo haga.

Incluso si un agujero negro de la misma masa que el sol tomara el lugar del sol, la Tierra no caería en él. El agujero negro tendría la misma gravedad que el sol. La Tierra y los otros planetas orbitarían el agujero negro como orbitan el sol ahora.

El sol nunca se convertirá en un agujero negro. El sol no es una estrella lo suficientemente grande como para hacer un agujero negro.

¿Cómo estudia la NASA los agujeros negros?

La NASA utiliza satélites y telescopios que viajan por el espacio para aprender más sobre los agujeros negros. Estas naves espaciales ayudan a los científicos a responder preguntas sobre el universo.

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